Saturday, 27 March 2010

Text to speech

Graham Davies is a bit of a guru on all things ICT/languages-related and today he posted some links to sites where you can play with text to speech. Voki is quite popular, though it seems a bit gimmicky to me. I have used a text to speech site in class which the pupils liked:

http://text-to-speech.imtranslator.net/

You can have fun writing the text in French then choosing another language for the character to speak in. The results are amusing. If you don't know what text-to-speech means, basically you type in text and a computer voice reads it for you. With Voki and others you get a face as well. Here are Graham's links. Check out his ICT4MFL site too.

José Picardo's Box of Tricks blog has some good tips on using Voki:
http://www.boxoftricks.net/?p=104

There are other Text To Speech (TTS) and Text To Movie (TTM) tools on the Web. My two granddaughters, aged 3 and 5, love Acapela:
http://www.acapela.tv

Read the Words works a bit like Voki:
http://www.readthewords.com

More on TTS and TTM tools can be found here:
Module 3.5, ICT4LT site
http://www.ict4lt.org/en/en_mod3-5.htm#synthesis

More on animation tools, comic strips etc can be found here
Module 1.5, ICT4LT site
http://www.ict4lt.org/en/en_mod1-5.htm#comictools

Thank you, Graham.

Thursday, 25 March 2010

Migrants

Je suis cette affaire depuis quelque temps. En septembre dernier les bulldozers ont détruit les camps des migrants dans la région calaisienne. Eh bien, vous ne serez pas surpris d'apprendre que tous les migrants ne sont pas partis. En effet, les 300 qui restent (selon The Guardian) voient leurs abris régulièrement enlevés, grâce à la politique sans pitié des autorités. Selon Jean-Pierre Leclercq, président de l'association caritative Salam, qui distribue des repas chauds, la stratégie de la police est de "faire disparaître" les migrants. C'est une politique de tolérance zéro, même si Eric Besson refuse ce terme.

Résulat? Pas mal de ces migrants, surtout les Afghans, arrivent à Paris. Rémi Féraud, le maire du 10e arrondissement de Paris, prétend que l'Etat ne fournit aucun logement, donc lui, il a ouvert un gymnase et un ancien hôpital. Mais Eric Besson a déclaré qu'ils devront fermer avant la fin du mois.

Selon l'UNHCR (l'agence des Nations Unies responsable des réfugiés) de moins en moins de migrants accèdent au Royaume-Uni depuis Calais, mais un plus grand nombre partiraient via Dunkerque. Dans un même temps le nombre de migrants qui décident de retrouver leur pays natal a augmenté, paraît-il.

Alors, il semblerait que la politique d'Eric Besson ait porté des fruits, mais dans une certaine mesure on n'a fait que déplacer le problème. Je continue à plaindre ces personnes dont certains n'ont pas plus de 13 ans.

Tuesday, 23 March 2010

Recul sur la taxe carbone

Yahoo.news nous informe que le gouvernement français a décidé pour le moment de ne pas imposer sa taxe carbone, si impopulaire, surtout en zone rurale. Ils attendent un accord au niveau européen sur la question. Ils vont attendre bien longtemps. Cette même taxe avait été également dénoncée par le mouvement écologique, qui l'avait estimée trop faible.

Peut-être que Sarkozy et Fillon auraient dû peser avec plus de soin les conséquences de leur politique. Personnellement, vu que, dans un proche avenir, il va falloir augmenter les impôts pour réduire les déficits, mieux vaut taxer la consommation d'énergie fossile que pas mal d'autres choses. C'est une taxe plutôt progressive. Ce sont en général les personnes plus aisées qui conduisent de grosses voitures qui consomment le plus de carburant. D'ailleurs, si on veut réduire sa consommation de carburant il suffit de conduire moins vite, accélérer plus doucement et même se servir un peu moins de sa voiture. Sinon on pourrait baisser un tout petit peu le chauffage central, si celui-ci se sert de fioul domestique.

Au Royaume-Uni on assiste depuis quelque temps à une augmentation de la taxe sur les carburants (le "fuel price escalator"). On ne l'appelle pas une taxe carbone, mais ça revient à la même chose. Je ne suis pas contre.

http://fr.news.yahoo.com/4/20100323/tts-france-taxe-carbone-fillon-ca02f96.html

"Le gouvernement a renvoyé mardi l'instauration d'une taxe carbone en France à un hypothétique accord sur un tel dispositif à l'échelle européenne, provoquant des remous jusqu'au sein de l'exécutif. 

Ce recul, amorcé par Nicolas Sarkozy, a été confirmé par le Premier ministre François Fillon lors de la réunion du groupe UMP à l'Assemblée, la première depuis la lourde défaite de la droite aux élections régionales des 14 et 21 mars.
Pour nombre de députés UMP qui dénonçaient cet impôt impopulaire, le chef du gouvernement a signé l'arrêt de mort de la taxe, censurée fin 2009 par le Conseil constitutionnel, mais Matignon dément qu'il s'agisse d'un abandon.
"François Fillon réaffirme que le gouvernement mettra en oeuvre la taxe carbone, qui constitue un engagement du Grenelle de l'environnement", lit-on dans un communiqué.
"Le Premier ministre a déclaré : 'il faut que toutes les décisions prises en matière de développement durable soient analysées à l'aune de notre compétitivité. Cela vaut pour la taxe carbone. Nous voulons que les décisions soient prises en commun avec les autres pays européens'", poursuit le texte."

Sunday, 21 March 2010

Blogalpha

Je suis assez content des blogs de mes élèves de troisième. Je leur donne un devoir à faire toutes les deux semaines environ et la qualité de leur travail est bonne. J'essaie de leur donner quelque chose d'intéressant à lire ou à regarder au moins une fois par semaine. Pour moi aussi, ça stimule le petit peu de créativité qui me reste. Pour le moment les élèves restent un peu réticents quand il s'agit de poster "spontanément", pour ainsi dire. Peut-être que cela viendra. Je crois plutôt que je dois leur donner une raison de commuinquer entre eux - des compétitions, une recherche de blagues ou quelque chose de ce genre. On verra. Facebook est plus tentant sans doute. Le fait d'écrire sur l'ordinateur n'a pas réduit la qualité de la grammaire et de l'orthographie. Par contre j'ai l'impression que les élèves ont davantage recours au dictionnaire en ligne. C'est Wordreference que je leur recommande. Et là, je n'ai rien contre. J'aime bien l'idée qu'ils prennent des risques en quelque sorte.

http://blogalphargs.blogspot.com/

Oh, j'ai presque oublié. Félicitations au quinze de France, bien qu'ils n'aient pas vraiment mérité leur victoire cette fois! Quel bel essai de la part des Anglais!

Saturday, 20 March 2010

Une créature immortelle?

                                                                     Photo: yahoo.fr

Ça c'est le rêve des êtres hunains: être immortel. Eh bien, les scientifiques ont découvert un être vivant capable de vivre pour toujours. Voici le reportage qui a attiré mon attention:

Une méduse serait le seul animal immortel

"D'après plusieurs recherches scientifiques, la méduse nutricula de Turritopsis serait le seul animal pouvant être immortel. En effet, cette méduse serait capable de remonter le temps, passant d'une phase de vie avancée à une phase de vie plus jeune.

Les nutricula de Turritopsis sont une espèce de méduse bien spécifique. En effet, ils pourraient être les seuls animaux dans le monde à avoir découvert le secret d'une jeunesse et d'une vie éternelle, une véritable avancée dans le monde scientifique. Cette méduse serait ainsi capable de se rajeunir, une fois une certaine phase de vie dépassée, ne donnant ainsi aucune limite à leur durée de vie. Les scientifiques expliquent ainsi que la méduse hydrozoaire est le seul et unique animal dans le monde à pouvoir inverser son vieillissement pour revenir dans le temps et régénérer sa structure entière afin de revenir à l'état de polype, c'est-à-dire lors de sa première phase de vie.Ce processus s'expliquerait notamment par le phénomène de trans-différentiation, ce qui signifie qu'un type de cellule se transforme en un autre type de cellule. Seuls quelques animaux dans le monde peuvent provoquer une trans-différentiation, mais celle-ci est toujours limitée, comme la salamandre par exemple, qui peut refaire "pousser" sa queue lorsqu'elle la perd. La méduse nutricula de Turritopsis a la particularité de régénérer l'ensemble de son corps, et cela de façon infinie. Plusieurs chercheurs et équipes scientifiques étudient attentivement cette espèce afin de déterminer de quelle façon il est possible de reproduire ce processus de vieillissement/rajeunissement.Évoluant souvent en eaux profondes, et puisqu'elles ne peuvent peu ou pas mourir, ces méduses sont en train de développer leur présence dans les eaux du monde entier, et non plus seulement dans les eaux des Caraïbes où elles étaient à l'origine. "

http://fr.news.yahoo.com/55/20100319/tod-une-mduse-serait-le-seul-animal-immo-17baed7.html

Friday, 19 March 2010

Podcasts chez i-tunes

Notre documentaliste au collège a fait l'autre jour une présentation sur les podcasts pour ma classe de troisièmes. J'avais oublié qu'il y a, dans le "i-tunes store" un tas de choses à télécharger, y compris des podcasts pour l'apprentissage du français langue étrangère.

J'en ai trouvé les suivants, gratuits:

Essayez: Coffee Break French

On peut télécharger des conversations entre adultes, enregistrés par plusieurs anglophones et francophones. Chaque émission dure une trentaine de minutes, et ils mélangent les conversations en français avec des explications en anglais.

Puis:

DailyFrenchPod, dans lequel des professeurs de français de Paris lisent des reportages sur l'actualité, tout en expliquant le vocabulaire. Ils parlent lentement, mais le résulatat ne plaira pas à tout le monde. La lenteur peut être un peu pénible, mais pour un étudiant assidu, ça serait utile.

Learn French by Podcast est présenté par des francophones qui parlent clairement, mais à une allure raisonnable. Chaque podcast dure entre 10 et 20 minutes environ.

One Thing in a French Day propose des podcasts courts de quelques minutes chacun seulement. Laetitia parle à une vitesse abordable sur une variété de sujets, plus ou moins intéressants. On peut regarder les transcriptions des podcasts sur le site web qui va avec.

http://www.onethinginafrenchday.com

Tuesday, 16 March 2010

Mandarin

I have had the occasional parent ask me: why don't we teach Mandarin? Ed Balls, our Minister of Education, has also said that all children should have the opportunity to learn Mandarin. Well, I'm afraid I'm quite Mandarin-sceptic, I'm a Mandarin-contrarian, if you like. So I enjoyed this article, penned by the Head of The King's School, Gloucester, in today's Education Guardian.


"As the general election begins to hove into view, the din in our ears is growing louder, and one of the voices is that of Ed Balls. But as we strain to listen, it becomes evident that he is speaking a language many of us can't understand.

Balls's latest new word is Mandarin. He says he believes that every pupil should have the opportunity to learn this language, just as at times he has said the same about Polish, Russian, Arabic and Bahasa Indonesian, to name but a few.

At the moment the inconvenient truth that only 3,500 – or approximately 1% of all language entries – actually took Mandarin or Cantonese at GCSE last year does not deter Balls. He is determined to square and cube this number in a jiffy and, beyond that, to share his vision of Britain as China's 23rd sheng (or province), a world in which British businessmen and women will sit at the same table as Chinese industrialists and exchange bon mots in Mandarin about the pitiful state of our failing economy.

Of course, he is dimly aware that there are practical difficulties. There is the fact that Mandarin is a language entirely unlike English in its multiple stresses, meaning that the tiniest shift can mean you have called your mother-in-law a horse or "buried" your dog rather than "bought" it. Then there is the fact that standard Mandarin is only standard as far as it describes a number of related dialects spoken in northern and southwest China. Or what about the fact that Mandarin simply doesn't have the tenses that are so much a part of our idiom?

Beyond even these difficulties, Balls seems oblivious to the point that spoken and written Mandarin are so different – or that there is a staggering lack of accessible literature for British students or, for that matter, that there are simply not enough qualified teachers of Mandarin to go round. Even if we open the gates and invite thousands of teachers from China to come, it doesn't follow that such expediency will work. A teacher from Tianjin or Guangzhou cannot simply arrive and jump in, even if they can speak good English to start with, for the best teaching is surely born out of familiarity and a proper understanding of both countries' cultural norms.

Balls, the present government and whatever government is to follow need to think about these things, but mostly they need to yield up their romantic vision of Britain whispering sweet somethings to China when our language teaching is, in any case, a national and international embarrassment.

Since the disastrous decision of 2004 in which modern languages were made optional after the age of 14, the maintained sector has struggled to keep modern foreign languages programmes intact, while the gap with the independent sector has widened accordingly. Some 60% of modern language A grades now go to students in independent schools, ie to just 7% of all Britain's pupils. And nearly 50% of those reading languages at our top 10 universities are independent school products, something that looks like a growing statistic.

Carry on eroding language skills across the country and those who actually acquire qualifications in Mandarin will definitely not be the constituency of which Labour dreams – and will be a constant reproach to the decade of failed education policy that has left our schools in the maintained sector gasping like dying fish on a desolate shore.

Balls and his like seem more and more preoccupied with India and China as the tiger economies. They are probably right in assuming that these are countries destined to achieve more power and influence, but even if this does happen, it is plain common sense that Britain's best chance of competing lies in strengthening our ties with the rest of Europe. It is tempting to taste Mandarin as one of the exotic fruits that Balls is offering us, but what about the apples and pears? In my view, there is no better time than now to consider where we went wrong with supporting and resourcing the teaching of French, Spanish and German.

Confucius may indeed once have said that "to have friends from afar is happiness", but there is another Chinese proverb that I prefer by far, which goes: "If you see in your wine the reflection of a person not in your range of vision, don't drink it".

It is a salutary warning."

Sunday, 14 March 2010

The Tory plan for traditional school lessons

If you fancy a laugh, have a look at this short article.

http://www.timesonline.co.uk/tol/news/politics/article7052010.ece

Thnaks to Chris Harte for the link.

Rant alert.

I'm off to learn a poem by heart (probably the Charge of the Light Brigade) and memorise the dates of all the great British battles. I'm sure Mr Gove is a bright chap, but I doubt, for reasons that will be obvious to the reader, if he or his colleagues know that much about the state education system. What people sometimes forget, when they talk about dumbing down the curriculum, is that many children find some things almost impossible to do in the school environment. Learning a language is one of them. With only two hours a week, if that, a lower ability child will not make much progress in a foreign language and it is very arguable that they should be doing something else - and I don't mean memorising poems or sitting in rows copying down dates from history.

Thankfully, over the last few years, children are often doing things which they find more motivating than they used to and, as a consequence, get better-looking exam results too.

Education aside, I agree with those who claim that an election victory in May will be a poisoned chalice for whoever wins. The next few years will be difficult, with higher taxes and cuts in public spending. A very small, sado-masochistic, part of me would even like the Tories to win. It's hard to get excited about this election, though. Where is the vision? Certainly not in Tory education policy, by the looks of it.

French for "poisoned chalice"? Wordreference was no immediate help. To "dumb down" = niveler par le bas.

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And whilst on the subject of internet translators, which our pupils occasionally resort to. Here is babelfish's version of the above post. OK in parts, but too often reads like Miles Kington's Franglais column in Punch. I quite like "le dumbing en bas" and "un enfant inférieur de capacité".

I' ; m au loin pour apprendre une poésie par coeur et pour mémoriser les dates de toutes les grandes victoires britanniques de bataille. Quelles personnes oublient parfois, quand elles parlent de dumbing en bas du programme d'études, est que beaucoup d'enfants trouvent quelques choses presque impossibles à faire dans l'environnement scolaire. L'étude d'une langue est l'une d'entre elles. Avec seulement deux heures par semaine, si cela, un enfant inférieur de capacité n'accomplira pas beaucoup de progrès dans une langue étrangère et lui est très défendable qu'ils devraient faire autre chose - et I don' ; t signifient mémoriser des poésies ou se reposer dans les rangées copiant en bas des dates de l'histoire. Éducation de côté, je suis d'accord avec ceux qui réclament qu'une victoire d'élection en mai sera un calice empoisonné pour celui qui gagne. Les prochaines années seront difficiles, avec des impôts plus élevés et coupent dedans des dépenses publiques. Très un petit, sadomasochiste, une partie de moi voudrait même que les Conservateurs gagnent. It' ; s dur à obtenir excited au sujet de cette élection, cependant. Où est la vision ? Certainement pas dans la politique d'éducation de Conservateur, par les regards de elle.

Saturday, 13 March 2010

Elucubrations!

"Les rumeurs sur le couple Bruni-Sarkozy vont bon train sur la Toile et dans les journaux étrangers. Interrogé sur la sujet, Nicolas Sarkozy, en voyage à Londres, a affirmé ne pas avoir "une seconde à perdre avec ces élucubrations". (L'Express)

Je ne connaissais pas ce mot. Selon wordreference le mot n'existe qu'au pluriel et se traduit par le mot "rantings" en anglais.

Je croyais qu'il était inscrit dans la constitution de la Vième République que le président avait le droit d'avoit des liaisons extra-maritales. Mitterrand? Chirac? De Gaulle.... mmm.

En tant que simple professeur je n'en aurais pas le temps pour tout ça, mais le président doit se sentir désoeuvré. Mais, assez de mes élucubrations.







Friday, 12 March 2010

Le succès d'Avatar et le 3D

J'aime bien les nouvelles technologies audio-visuelles et j'ai pris beaucoup de plaisir à regarder Avatar au cinéma IMAX de Bradford. Les films en relief ne sont pas nouveaux et, dans un passé récent, j'ai vu Beowulf en 3D (bien), et, antérieurement, les Ailes du Courage, un film de 40 minutes environ au Futuroscope de Poitiers. Avatar était techniquement plus impressionnant et très beau d'ailleurs.

En Grande Bretagne la société SKY (British Sky Broadcasting) a annoncé qu'il y aura une chaîne dédiée aux émissions en relief. SKY a déjà diffusé des matchs de foot et de rugby en 3D dans des "pubs" en Angleterre. Il suffira de disposer d'un décodeur SKY HD récent (aucun problème) et un téléviseur LED capable de diffuser en 3D. Ces téléviseurs sortiront très bientôt en Europe, mais ne seront pas donnés. Il faudra compter sur un minimum de 2000 euros, sans parler des lunettes 3D.

Pour le moment il existe peu de programmation en 3D, mais cela changera. Donc il vaudrait mieux attendre que le prix des télés baisse et qu'il y ait plus d'émissions en 3D.


Tuesday, 9 March 2010

Des sites intéressants

Merci à Claire Seccombe qui a fait une présentation de ses sites favoris. Envoici quelques-uns que j'ai aimés également:

Carte interactive de la France:
http://www.ngfl-cymru.org.uk/vtc/interactive_maps/france/france_map.html

Menus de cantine:
http://www.ville-epinay-sur-orge.fr/pages/cantine.php

Webcams à Paris:
http://www.paris-live.com/paris_webcam/

Générateur de sceaux ("seal generator"):
http://www.says-it.com/seal/

Ce dernier permettrait de produire un sceau personnalisé à mettre sur des feuilles de travail, par exemple.

Saturday, 6 March 2010

Citroën DS3 et (à venir) la C-Zéro

La DS3 est arrivée! Citroën a décidé, un peu trop tard, de concurrencier la Mini et la Fiat 500, par sa DS3, qui n'est rien d'autre qu'une variante de la C3, restylée et avec la possibilité pour le client de personnaliser sa voiture, comme on peut le faire avec la Mini. Je la trouve belle, pas sans caractère, mais elle n'a pas la forme iconique de la petite BMW déguisée. Par contre elle dispose d'autres atouts: avant tout une habitabilité bien plus pratique. Reste à persuader ma femme que cela vaut la peine d'acheter une voiture neuve - la pire chose à faire pour l'environnement d'ailleurs.

 
Mais ce qui est plus marquant dans l'histoire de l'automobile, c'est la sortie imminente de la C-Zéro, cette voiture électrique conçue avec Mitsubishi. Avant la fin 2010 on pourra acheter une voiture sand émissions pour la ville. Elle a une autonomie d'environ 150 kilomètres et il faut six heures pour la recharger à la maison, 30 minutes pour une recharge à 80% à une borne conçue pour la tâche. La-voici:


Wednesday, 3 March 2010

Fawlty en français

La première épisode de Fawlty Towers, cette série classique des années 1970, nous montre bien pour la première fois le pur snobisme incarné par Basil Fawlty. Il paraît que ce personnage soit basé sur un vrai hôtelier que l'équipe de Monty Python a rencontré dans un hôtel de Torquay.

J'ai montré ce clip à ma classe de quatrième ce matin sous le prétexte qu'on parle des hôtels et que le clip est sous-titré en français. J'ai rigolé un peu plus qu'eux.

Allez! Faites-vous plaisir! Il ne dure que 3 minutes.